Les années prisons à Robben Island

Cellule de Nelson Mandela, Robben Island
Licence Creative Commons Paternité – Paul Mannix

Les conditions de détentions étaient particulièrement dures. Les cellules étaient minuscules et les travaux forcés intenses. Les détenus passaient leurs journées entières à casser des cailloux dans une carrière. Au cours de ses premières années de détention, Nelson Mandela n’était pas autorisé à posséder de montre ni d’horloge. Il commença par dessiner un calendrier sur le mur de sa cellule. La correspondance était soumise à une censure intraitable. Si un prisonnier voulait transmettre un contenu sensible à une personne extérieure à la prison, il devait le faire sortir clandestinement. À plusieurs reprises Nelson Mandela à fait sortir clandestinement de prison des lettres pour se plaindre de ses conditions de détention.


© Archives Fondation Nelson Mandela

« It was June and it was very cold. And our clothing was a short pair of trousers and a khaki shirt and a cotton jacket. And then open-toe sandals. And our work was to crush stones. And we were outside and it was very cold, without any protection.Very cold. So cold that you felt it in your bones. And you sat there from about half-past seven right up to 12 o’clock. And at 12 o’clock they gave you lunch and then at 1 o’clock you went back to work until about 4 o’clock. That was the coldest experience I’ve ever had. »

Nelson Mandela

En 1977, le gouvernement de l’apartheid fait venir des journalistes sur l’île dans le but de montrer au public les conditions de détention des prisonniers. Ce jour là, les prisonniers n’iront pas travailler dans les carrières mais resteront dans les jardins.

Nelson Mandela travaillant dans le jardin de la prison de Robben Island en 1977.
(© Fondation Nelson Mandela)

La détention façonne le militant. Nelson Mandela, pendant ses années de détention a trouvé une voie d’action différente, il y a appris la maîtrise de soi. Il a su inventer de nouvelles stratégies d’opposition pour conserver sa dignité. Il a agit en homme sur lequel les menaces des gardiens n’avaient pas d’emprise. Il a défié ses gardiens à chaque traitement dégradant. Mandela souligne dans ses écrits que tous les gardiens de prison ou tous les fonctionnaires du régime de l’apartheid n’étaient pas mauvais. Au cours de son emprisonnement, il a réussi à faire abolir les travaux forcés et les prisonniers ont désormais accès à l’éducation. Il va également apprendre l’histoire des Afrikaners et leur langue l’Afrikaans.

“… Nous savions que nous faisions preuve d’une plus grande humanité que nos geôliers, et nous en avons tiré notre force.”

“La prison elle-même est une excellente école de patience et de persévérance. Seul un engagement sincère peut y résister…”

NELSON MANDELA


© Archives Fondation Nelson Mandela

« Around the day we arrived in Robben Island, this was in May 1963, there were four of us. When we landed, came by boat from the mainland to the Island, we then landed on Robben Island and they said, ‘two-two!’ In other words, we must walk in twos, two in front and two at the back, I with another chap called Steve, Steven Tefu, T-E-F-O], Tefu he was an old member of the old Communist Party of South Africa, who was now a member of the PAC and we were sent together from Pretoria to Robben Island, we walked behind and two of our colleagues were in front. And now they treat you like cattle, like beasts and they say ‘Haak!’ when they say ‘move’ — ‘Haak’ — [spells – the correct spelling is HAK] H-A-A-K and so we just walked steadily. And they stopped us and they say, ‘now look, this is Robben Island, this is not Pretoria, you must carry out our instruction! Now Haak!’ So we started walking again. And then they stopped us for the second time. And they say, ‘look here, we will kill you here and your parents, your people will never know what has happened to you. And we are giving you a last warning!’ So I said to my friend, Steve Tefu, ‘let’s go in front’. So we went ahead, because I was determined that we should put our stamp clearly, right from the first day, we must fight because that would determine how we were going to be treated. But if we gave in on the first day, then they would treat us in a very contemptuous manner. So we went to the front and we walked even more steadily. They couldn’t do anything, they didn’t do anything. »

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Sources vidéos et transcriptions © Archives Nelson Mandela Foundation